El propietario de Cathedral Ridge se enorgullece de la industria del vino de Columbia Gorge

 El propietario de la bodega de Cathedral Ridge Robb Bell se asocia con el viticultor de Sonoma Valley Michael Sebastiani en su programa de vinificación en la ciudad de Hood River, Ore, en Columbia Gorge.

Robb Bell, propietario de la bodega Cathedral Ridge, se asocia con el viticultor de Sonoma Valley Michael Sebastiani en su programa de elaboración de vinos en la ciudad de Hood River, Ore, en la garganta de Columbia. (Foto de Andy Perdue / Great Northwest Wine)

HOOD RIVER, Mineral. – Una famosa novela americana, una apuesta con su padre y el pulgar de un autoestopista llevó a Robb Bell de Pittsburgh, Pensilvania., a la Costa Oeste.

Antes de regresar a casa, el adolescente se topó con la grandeza que rodea el río Hood de Oregón, que nunca olvidó. Años más tarde, la emergente industria del vino de Columbia Gorge demostró ser una llamada de sirena.

cathedral-ridge-rock-star-red-bottle«Crecí en una época más simple en los años 50, y un libro muy conocido llamado On the Road de Jack Kerouac básicamente divinizó el autostop», dijo Bell, propietario de Cathedral Ridge Winery.

Llegó a Hawái en 1960 con algunas historias propias que contar, y el viaje en tren a casa desde Portland que su padre pagó, un boleto de regreso a la Ciudad de Acero, no se llevó a cabo sin problemas. Saltó para explorar la ciudad de Hood River, perdió la noción del tiempo y no regresó a la estación de tren cuando debería haberlo hecho.

«Debo decir que estaba un poco en la bolsa», dijo Bell con una sonrisa. «Así que tuve un día extra en Hood River y me dirigí a Parkdale, y un guardabosques en la estación de guardabosques me llevó hasta Lost Lake, lo que me causó una impresión increíble e indeleble. Me tomó 20 años llegar aquí después de eso, pero lo hice. Y no me arrepiento de nada.»

Ha sido un gran viaje para Bell, que ha convertido a Cathedral Ridge Winery en un destino de Columbia Gorge. Compró una bodega con una buena reputación de blancos aromáticos y, con la ayuda del enólogo del valle de Sonoma, Michael Sebastiani, cambió el enfoque a los tintos grandes. Esos vinos, elaborados con fruta local, también fueron aclamados.

Nos sentamos con Bell en el histórico Columbia Gorge Hotel en Hood River, a poca distancia en coche de la estación de tren del centro de la ciudad que los nativos de Pensilvania nunca olvidaron.

Aquí está la entrevista:

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Cathedral Ridge gana la Bodega del Año de Oregón 2007

 La sala de degustación y la sala de barricas en Cathedral Ridge Winery en Hood River, Ore., ofrece a los visitantes una vista de la montaña Underwood de Washington.

La sala de degustación y la sala de barricas en Cathedral Ridge Winery en Hood River, Ore., ofrece a los visitantes una vista de la montaña Underwood de Washington.(Foto cortesía de Cathedral Ridge Winery)

En 2007, la revista Wine Press Northwest nombró a su tranquila y pintoresca Catedral Ridge como su Bodega del Año de Oregón. Y ha visto crecer la región de un puñado de bodegas a más de 30 salas de degustación, que se abastecen de 50 viñedos, algunos de los cuales se encuentran entre las plantaciones más antiguas del noroeste del Pacífico.

» Es Walla Walla revisitado, solo que es una paleta aún más amplia que eso», dijo Bell. «Tienes el Viognier, el Chardonnay,el Gris, el Tempranillo, no veo que se cultiven allí. Y Cab Franc es muy feliz aquí.»

También se ha convertido en un campeón franco de la región de Columbia Gorge, no solo de Cathedral Ridge, ya que ambos lados del río Columbia se han convertido en una industria vitivinícola seria con restaurantes y alojamientos emergentes para apoyarla.

» Hemos tenido mucha suerte en el desfiladero de Columbia», dijo Bell. «Hemos tenido suficiente tráfico de visitantes para mantener la cabeza de todos por encima del agua.»

cathedra-ridge-winery-bolton-vineyard-reserve-barbera-2012-bottleDespués de que Bell se mudara a Hood River, apenas tuvo que salir de su casa para encontrar una bodega digna, ya que Don Flerchinger, quien abrió su bodega homónima como una operación familiar en 1985, luchó con su futuro. Y Bell también estaba listo para hacer un cambio de estilo de vida.

» La bodega estaba justo al final de mi camino de entrada, y me estaba desencantando un poco con volar a San Francisco y Los Ángeles cada dos semanas», dijo Bell. «Desafortunadamente, la esposa de Don había fallecido, y él tenía dos mentes: un día quería quedarse con la bodega, al día siguiente quería salir. Había construido una bodega de estilo alsaciano muy bonita, y vi una oportunidad.

«Ahora, no lo habría hecho sin la ayuda y la comodidad de Michael Sebastiani, a quien conozco desde que nació», agregó Bell. «Aceptó apoyarme en la vinificación, y ha hecho un trabajo fantástico. Tenemos uvas geniales aquí. La verdadera tarea ha sido en el marketing y hacer correr la voz.»

En su vida anterior con Procter & Gamble, el trabajo de consultoría de Bell en California lo puso en una posición para compartir su experiencia de marketing con varias compañías exitosas y directores ejecutivos, incluido Sam Sebastiani.

«Todos se convirtieron en mis clientes con el tiempo», dijo Bell. «Así que aprendí mucho sobre el lado comercial del negocio de la bodega. No sabía absolutamente nada de hacerlo.»

En 2003, casi dos años después de que se acercara por primera vez a Flerchinger, Bell compró la bodega y trajo a Michael Sebastiani, cuya familia ha estado haciendo vino en el norte de California durante más de un siglo. Vuela desde su proyecto de Viñedos y bodega de la Autopista 12 en Sonoma cada seis a 10 semanas, mientras que Bell sirve como maestro de bodega del día a día con Francisco Chairez como enólogo asistente y John Szeremi como gerente de viñedos.

«Michael configuró todos los protocolos. Él es el tipo al que acudir en cualquier cosa que sea rara», dijo Bell. «Creo que la distancia es una ventaja porque los productores de vino pueden acercarse demasiado a su producto.

«Él contribuye con la mezcla, las mezclas arcanas, el místico arte negro», agregó Bell. «Francisco y yo hacemos los vinos, eso es un asunto de bloques y aparejos. Cualquiera que lo haga te dirá que no es ciencia nuclear. Solo tienes que preocuparte mucho, hacerlo así, y tener el valor de saber que si has arruinado algo para preguntarle, pruébalo y pregúntale qué hacemos al respecto.»

Gran clima para las vides, también atrae a los turistas

 Las vides de uva en medio de los pinos comienzan a despertar esta primavera en Cathedral Ridge Winery en Hood River, Ore.

Las vides en medio de los pinos comienzan a despertar esta primavera en Cathedral Ridge Winery en Hood River, Ore. (Foto cortesía de Cathedral Ridge Winery)

Las salas de degustación en Columbia Gorge se benefician de su proximidad a la ciudad más grande de Oregón, Hood River está a aproximadamente una hora en automóvil del Aeropuerto Internacional de Portland, pero esas 60 millas al lado este de las montañas Cascade que conducen a un clima seco y cálido con una geología impresionante también han demostrado ser ideales para uvas de vino.

» Los productores estaban muy por delante de las bodegas», dijo Bell. «Estaba Donald Graves y algunos compañeros hace 40 o 50 años que plantaron viñedos sustanciales. Tenían problemas para encontrar mercados para su fruta, por lo que la llevaban al Valle (Willamette) y obtenían precios de segunda categoría por ella.»

Bell da crédito a los Flerchingers, Bob Lorkowski en Cascade Cliffs y Ron Johnson en Marshal’s Winery, así como a Craig y Vicki Leuthold en Maryhill Winery por sus esfuerzos pioneros.

«Craig y Vicki deberían recibir elogios extraordinarios por sus tripas terminales», dijo. «Si lo construimos, vendrán. Francamente, no les damos suficiente crédito. Alrededor del 30 por ciento del tráfico que pasa por Hood River está en camino a Maryhill.»

Y el crecimiento del turismo del vino a lo largo de la Garganta de Columbia podría compararse con el del lago Chelan en Washington.

» La escena de los visitantes ya estaba en marcha, en lugar de que las bodegas atrajeran a todo el mundo», dijo Bell. «Y tenemos agronegocios aquí, por lo que estos huertos no tienen problemas para deslizarse a unos pocos acres de uvas. Ese es un muy buen equilibrio, y se está extendiendo como un incendio forestal aquí arriba.»

Los viticultores de Columbia Gorge también son similares al estado de Washington en que no han identificado una uva distintiva.

«Creo que todavía estamos sintiendo nuestro camino hacia lo que será nuestro tema dominante», dijo. «Como Pinot Noir está en el Valle de Willamette y Syrah o Cab puede estar en Walla Walla, tal vez nuestro destino sea ‘renacimiento’ en el sentido de que lo tenemos todo aquí, y alguien puede hacerlo tan bien como en cualquier otro lugar. La gran variedad de uvas es sin duda algo divertido para mí.»

Fruta, talento a la mano

 Viñedo Moody, al este de The Dalles, Mineral., en la desembocadura del río Deschutes, ofrece Cathedral Ridge Winery con Cabernet Franc, Syrah y Zinfandel.

Moody Vineyard, al este de The Dalles, Ore., en la desembocadura del río Deschutes, ofrece Cathedral Ridge Winery con Cabernet Franc, Syrah y Zinfandel. (Foto cortesía de Cathedral Ridge Winery)

Tal vez no sea una coincidencia que algunos de los enólogos más condecorados y veteranos del Noroeste, Peter Rosback, Rich Cushman y John Haw, hayan pasado algunos de sus años de formación trabajando con Columbia Gorge fruit.

» ¿Cuáles son las posibilidades de que veamos a varios productores de vino realmente reconocidos al principio de su carrera?»dijo.

Bell se apresuró a incluir a Sebastiani, James Mantone de Syncline y Lorkowski como otros que se han hecho famosos con frutas regionales.

Y luego está el joven enólogo kiwi Richard Batchelor, que a los cinco años de llegar a Maryhill recompensó la confianza de los Leutholds en él al ganar la Bodega del Año en el prestigioso Concurso Internacional de Vinos de San Francisco 2014 y la Bodega del Año del Pacífico Noroeste de 2015 de Wine Press Northwest.

» Han acelerado significativamente el crecimiento de la escena», dijo Bell. «Creo que ahorramos 10 años al tener a chicos de esa calidad que se pusieron la correa aquí temprano.»

Los horticultores convertidos en viticultores, con la ayuda del consultor de viñedos Lonnie Wright de The Pines 1852, también han resultado ser estudios rápidos.

» Estamos ahorrando otros 10 años gracias a la gente agraria de aquí», dijo Bell. «No es que tengamos que ser pioneros en cultivar cosas. Mira a los Bickford en el monte. Bodega Hood. Ese Van Horn Riesling es para morirse.

» Hemos truncado mucho tiempo», agregó Bell. «Hemos llegado tal vez a los 40 años (de progreso) en 20 años, pero tienes que llegar a los 50 o 60 años para ser realmente bueno.»

Cathedral Ridge se enfrenta al desafío en Dundee

 Robb Bell creó Cathedral Ridge Winery en 2003 cuando compró Flerchinger Vineyards. El bucólico río Hood, Mineral., bodega fue fundada por Don Flerchinger en 1985.

Robb Bell creó Cathedral Ridge Winery en 2003 cuando compró Flerchinger Vineyards. El bucólico río Hood, Mineral., bodega fue fundada por Don Flerchinger en 1985. (Foto cortesía de Cathedral Ridge Winery)

También plantó una bandera en el Valle de Willamette para el Desfiladero de Columbia con una pequeña sala de degustación en Dundee, donde dijo que la gente disfruta tomando un descanso del costoso Pinot Noir al probar las variedades rojas audaces cultivadas a lo largo del río Columbia y vendidas a precios más accesibles.

» Todavía no nos hemos vuelto rapaces», dijo Bell.

 Cathedral Ridge Winery y Robb Bell continúan puliendo la reputación de Columbia Gorge de variedades italianas como Barbera.

Cathedral Ridge Winery y Robb Bell continúan puliendo la reputación de Columbia Gorge de variedades italianas como Barbera. (Foto de Andy Perdue / Great Northwest Wine)

Sin embargo, se pone un poco chesty cuando se trata de enfrentar los vinos de Columbia Gorge con algunos famosos homólogos.

«Consigamos unas botellas de Napa de 9 900, unas buenas Bordeaux y las mejores botellas de vino en el Desfiladero, embolsémoslas en bolsas marrones, y veamos cuáles escogen los dioses del vino», dijo. «¿No sería divertido? No tengo miedo.»

El año pasado, Cathedral Ridge Winery generó titulares en todo el país con su Barbera, ganando un doble oro en el Concurso de Vinos San Francisco Chronicle de 2014, el jurado más grande del país, para el Bolton Vineyard Reserve Barbera de 2012. Este año, la versión de 2013 de ese viñedo se llevó el oro en el Concurso de Vinos Great Northwest.

» Todavía somos una escena naciente aquí», dijo Bell. «La mayoría de las bodegas aquí tienen entre cinco y 10 años, y estamos alentando a más de ellas a participar en concursos y juicios. Creo que podemos mejorarnos aflojando un poco nuestra faja.»

Y según Bell, el río Columbia es una característica poderosa que tanto Washington como Oregón abrazan, en lugar de verlo como una frontera natural entre estados rivales. También aprecia el contingente de bodegas en Lyle, Wash. en su esfuerzo por colaborar en lugar de competir abiertamente.

» En su haber, los chicos de Lyle-Domaine Pouillon, Memaloose, Cor y Syncline-se reúnen una vez al mes y prueban algunos vinos muy finos,patean la pelota e intentan mejorarse. Así que estamos teniendo nuestros primeros pequeños grupos de superación personal que trascienden los egos que generalmente arruinan las relaciones intramuros de la bodega.»

A Bell le encanta señalar que los amantes del vino en el centro de Portland pueden probar en Hood River antes de lo que pueden conducir a McMinnville. Espera que esos visitantes también encuentren un clima colegial en el desfiladero.

» Todos hacemos las cosas bien. Es una especie de Sonoma aquí», dijo.

Exploración, educación para turistas del vino

 Viñedo Dampier en Underwood, Wash., proporciona Cathedral Ridge Winery con Pinot Noir de Columbia Gorge.

Viñedo Dampier en Underwood, Wash., proporciona Cathedral Ridge Winery con Pinot Noir de Columbia Gorge. (Foto cortesía de Cathedral Ridge Winery)

Pocos viticultores parecen disfrutar charlando e interactuando con los clientes tanto como Bell, a quien le encanta educarlos.

Recientemente, Cathedral Ridge lanzó lo que llama Inmersiones Verticales Varietales y Inmersiones en Viñedos Varietales, seminarios íntimos con Bell que involucran vinos de la biblioteca y facilitados por su equipo de la sala de degustación.

«Regresaremos hasta el’ 04 en nuestra pequeña biblioteca», dijo. «El cliché de que los vinos en el Desfiladero son un poco más ácidos y teóricamente deberían almacenarse mejor, puede estar en camino de probarse. Estamos libres por 10 años, pero somos optimistas de que pueden ir un poco más lejos.»

Oregon wineLos programa con anticipación por 3 35 por persona, y le permiten destacar su trabajo individual con sitios como Hillside, Moody y su caballo de batalla vineyard Bangsund.

«Descubrir viñedos es tan divertido como descubrir vino», dijo Bell.

El verdadero gabinete de especias de uvas de vino cultivadas a una hora en automóvil de Hood River permite a Cathedral Ridge experimentar ampliamente tanto para su club de vinos como para la sala de degustación.

«Hoy en el bar de vinos tenemos 24 vinos, y cuatro de ellos son exclusivos del club de vinos», dijo Bell. «La gente quiere probar cosas diferentes.»

Se asocia con el histórico Columbia Gorge Hotel en paquetes de alojamiento vinculados a las Inmersiones Verticales.

«Estos son extraños, pero la gente puede hablar de nuevos vinos entre sí sin sentirse ineptos», dijo Bell. «Ha demostrado ser una actividad muy estimulante. Creo que vamos a hacer esto cada enero, Febrero y Marzo durante muchos años por venir. Todos queremos tener estructura para estas degustaciones, y aquí tenemos tiempo, y a lo grande.»

Es una curva de aprendizaje interminable para cualquier persona en la industria del vino, dijo Bell. Y si bien está en su segunda década de propiedad en Cathedral Ridge Winery y produce 6,500 cajas al año, los errores financieros que ha cometido no han significado una situación de «fin del juego». Lo mismo puede decirse de prácticamente todas las demás bodegas de la Asociación de Viticultores de Columbia Gorge.

» Cuando compré Flerchinger, había básicamente tres bodegas en Columbia Gorge antes de llegar a Walla Walla», dijo Bell. «Ahora están llegando a los 35 y ninguna bodega ha cesado sus operaciones aquí en función de la adversidad financiera. La marea creciente realmente ha levantado a todos los barcos aquí, y los clientes así decimos cosas agradables sobre las otras personas.»

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