Mi Visita con un Cardiólogo, y Lo Que Debe Saber Sobre Su Corazón

Imagen de Getty Images vía @daylife

Más de medio millón de personas mueren de enfermedades cardíacas en los Estados Unidos cada año, y estoy seguro de que los niveles de estrés más altos de los últimos dos años no han ayudado. Vengo recién salido de una serie de pruebas cardiovasculares que me enseñaron algunas cosas no solo sobre la salud de mi corazón, sino sobre cómo la ciencia del corazón ha cambiado y mejorado en las últimas dos décadas.

El problema es que la mayoría de nosotros sabemos muy poco sobre las pruebas y herramientas de diagnóstico que, si se utilizan lo suficientemente temprano, pueden ayudar a salvar nuestras vidas. En este artículo me gustaría darle una idea de lo que experimenté y transmitir algunos conocimientos adquiridos en el proceso.

La primera prueba a la que me sometí fue un ECG (electrocardiograma), que ha sido la prueba de primera línea de diagnóstico cardíaco durante muchos años. Sigue siendo una prueba excelente para detectar irregularidades de la función cardíaca mediante el seguimiento de la actividad eléctrica del corazón (que se traduce en una línea que se eleva y se sumerge en el monitor de electrocardiograma). Pero no puede profundizar en lo que está causando las irregularidades. Si aparece algo extraño, es probable que tu médico te derive a un cardiólogo para que te haga más pruebas.

Los cardiólogos tienen varias herramientas de diagnóstico disponibles para investigar lo que está sucediendo en su corazón y su vasculatura, y la primera que probablemente experimentará es una prueba de esfuerzo. En mi caso, estaba programado para una prueba de tinte nuclear, tanto mientras estaba bajo estrés como mientras descansaba.

El tinte nuclear es tal y como suena: se inyecta una pequeña cantidad de material radiactivo por vía intravenosa y circula por todo el torrente sanguíneo. Una vez que circuló durante 10 minutos, me pidieron que me sentara en posición vertical dentro de una cápsula circular abierta para una Tomografía Computarizada Cardíaca (TC). La tomografía computarizada dura aproximadamente 15 minutos, durante los cuales se toman imágenes del corazón y de la vasculatura circundante (arterias, venas, aorta). El tinte contrasta con el tejido corporal en las imágenes y permite al cardiólogo determinar si hay obstrucciones importantes evidentes en cualquiera de los vasos.

La prueba de esfuerzo es una repetición de la prueba de reposo, con la adición de 10 minutos en una cinta de correr. Esto puede parecer un corto período de tiempo, pero el aumento de las velocidades y una inclinación del 15%, sumado al hecho de que no puede comer nada durante varias horas antes de la prueba, lo hacen más difícil de lo que cree. En unos ocho minutos alcanzé mi frecuencia cardíaca máxima de 157 y el técnico me inyectó más tinte nuclear. También puede esperar estar conectado a una máquina de electrocardiograma durante la prueba y que le tomen la presión arterial varias veces. Después de la cinta de correr, me senté de nuevo dentro del escáner de tomografía computarizada y se tomó otra ronda de imágenes.

Si no puede hacer la prueba de la cinta de correr, el técnico le inyectará un químico que elevará su frecuencia cardíaca sin esfuerzo físico. Esto se hace comúnmente en pacientes de edad avanzada.

Su cardiólogo revisará los resultados de las exploraciones con usted y le informará si se encontraron obstrucciones significativas. Lo que es importante saber es que las imágenes solo mostrarán bloqueos entre el 50 y el 70% o más. Si sus resultados no muestran ese nivel de obstrucción, eso no significa que esté libre y libre de enfermedad cardiovascular. Más bien, significa que no tiene obstrucciones que requieran acción inmediata, posiblemente cirugía.

Después de la prueba de esfuerzo, el cardiólogo puede optar o no por someterte a otro tipo de prueba de TC llamada Exploración Cardíaca con puntaje de Calcio. Esta prueba es un avance bastante importante en el diagnóstico cardíaco. En el pasado, si alguien pasaba una prueba de esfuerzo, se le enviaba a casa con la seguridad de que estaba bien. Ahora sabemos que no es así. Bill Clinton tuvo múltiples pruebas de esfuerzo, todas las cuales dieron negativo, no mucho antes de que le hicieran una cirugía de bypass cuádruple.

El problema es que la placa calcificada en las paredes arteriales puede ser igual de peligrosa, en algunos casos más peligrosa, que una obstrucción significativa. Si la placa se separa de la pared arterial, puede romper el vaso y provocar coagulación de la sangre, una afección conocida como trombosis. El coágulo puede formar una obstrucción en el vaso que bloquea el flujo sanguíneo, lo que lleva a un ataque cardíaco. Si la trombosis se desprende y flota libremente a través del sistema sanguíneo (convirtiéndose en un émbolo), eventualmente puede alojarse en un vaso y causar un ataque cardíaco o un accidente cerebrovascular.

La tomografía computarizada con puntuación de calcio revela cuánta placa endurecida hay en los vasos sanguíneos, si la hay. Se trata de una prueba simple y no invasiva en la que te recuestas bajo lo que parece una rosquilla metálica gigante durante unos 10 minutos mientras se toman imágenes de tu corazón y los vasos circundantes desde múltiples ángulos. Aparte del escáner de tomografía que suena como un motor a reacción, es tan simple como cualquier prueba puede ser.

Después de la prueba, se le presentará un informe que muestra su puntuación de calcio: cuanto menor sea la puntuación, mejor. Me complació recibir un 0.0, lo que me coloca en el percentil 90 para los hombres de mi edad y en aproximadamente un 2% de riesgo de un ataque cardíaco dentro de los próximos 10 años. A medida que aumentan los puntajes, también aumenta el riesgo. Como ejemplo, a Tim Russert se le dio una puntuación de calcio de 210 cuando tenía 48 años. Murió de un ataque al corazón 10 años después. La puntuación de calcio fue la primera prueba que indicó que estaba en riesgo, y desafortunadamente no fue capaz de superarlo.

Obtener una puntuación baja en la prueba de calcio es bueno, pero no descarta completamente la enfermedad cardíaca futura. La razón es que las placas blandas no se detectan por la tomografía computarizada de calcio, por lo que la posibilidad de desarrollar eventualmente «aterosclerosis de placa blanda» sigue siendo real. La buena noticia es que también hay una tomografía computarizada disponible para detectar depósitos grasos que constituyen placa blanda, llamada Angiografía coronaria por TC (ATC). Personalmente, no me he hecho esta prueba, pero tengo entendido que si muestra una acumulación significativa de placa dura, es probable que esta sea la próxima prueba para la que estará programado.

Si se está preguntando si debería preguntarle a su médico sobre estas pruebas, y es mayor de 40 años y/o tiene antecedentes familiares de enfermedad cardíaca, probablemente no sea una mala idea. Incluso si su colesterol está bajo control y no tiene presión arterial alta, es posible que tenga obstrucciones de los vasos sanguíneos. Un alto porcentaje de las víctimas de ataques cardíacos no tienen colesterol LDL alto ni colesterol HDL bajo. Los análisis de sangre pueden indicar un riesgo cardiovascular potencial, pero solo pueden arrojar luz sobre una parte del panorama general.

Una última observación sobre el pago de estas pruebas: Si eres como la mayoría de nosotros que no tenemos un plan de seguro dorado, espera que tu compañía de seguros cuestione las razones de tu médico para querer que te hagas las pruebas. Es una ironía tóxica que las mismas pruebas que pueden ayudar a evitar que termines en cuidados intensivos también requieran una cantidad ridícula de tiempo y esfuerzo para ser aprobadas, si son aprobadas. En mi caso, pagué de mi bolsillo la prueba de puntuación de calcio porque mi cardiólogo la recomendó encarecidamente, pero mi seguro lo consideró injustificado. Extraño, porque ciertamente parece que el costo de la cirugía de derivación unos años más tarde superaría el costo relativamente escaso de esta prueba, pero tal es la lógica de la industria.

Puedes encontrar a David DiSalvo en Twitter, Facebook, Google Plus y en su sitio web, daviddisalvo.org.

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