Catharine Maria Sedgwick

Écrivain et romancière dans l’Amérique d’Antebellum

Catharine Maria Sedgwick (1789-1867) était l’une des femmes écrivains américaines les plus prolifiques du XIXe siècle. Elle a publié six romans, deux biographies, huit œuvres pour enfants, des nouvelles, plus de 100 pièces de prose courte et d’autres œuvres. Les critiques littéraires et les historiens l’ont reconnue comme l’une des principales fondatrices d’une littérature typiquement américaine, avec Washington Irving, James Fenimore Cooper et l’ami proche de Sedgwick, William Cullen Bryant.

Image: Catharine Maria Sedgwick, vers 1850
Fusain et craie sur papier par Seth Wells Cheney
Courtesy Lenox Library Association

Enfance
Catharine Maria Sedgwick, neuvième enfant du juge Theodore Sedgwick et de Pamela Dwight Sedgwick, est née le 28 décembre 1789 à Stockbridge, Massachusetts, dans la maison que son père avait construite quatre ans auparavant. Alors que Catharine aimait et respectait sa mère, Pamela Sedgwick a souffert de périodes répétées de maladie mentale et ne semble pas avoir été proche de sa fille.
Catharine admirait beaucoup son père, même s’il était souvent absent pour sa carrière politique, qui a culminé avec sa nomination à la présidence de la Chambre des représentants des États-Unis. En son absence, Catharine était entourée de ses nombreux frères et sœurs. En tant que jeune femme, Sedgwick a fréquenté l’école de fin d’études de Payne à Boston.

Sedgwick était particulièrement attachée à ses quatre frères, qui l’encourageaient à écrire. Même lorsqu’ils se sont tous mariés et sont devenus avocats, ses frères sont restés les figures centrales de sa vie affective. Elle passait une partie de chaque année dans la famille d’un de ses frères et était une tante préférée de nombreux enfants. Ensemble, ils ont travaillé pour maintenir sa confiance en elle, souvent défaillante, et l’ont aidée avec des contrats et des examens.

Enfant, Catharine Sedgwick a été prise en charge par Elizabeth Freeman, une ancienne esclave souvent appelée Mum Bett. Le père de Sedgwick aida Freeman à obtenir sa liberté en plaidant sa cause devant la cour du comté en 1781. Après avoir gagné sa liberté, Freeman a accepté l’offre de travailler pour les Sedgwicks contre un salaire. Catharine est enterrée à côté de maman Bett à Stockbridge.

Carrière d’écrivain
Très demandée, des années 1820 aux années 1850, Catharine Sedgwick gagne bien sa vie en écrivant des nouvelles pour divers périodiques. Auteure de romans pour mineurs, de contes moraux et de littérature domestique ainsi que de nombreux romans, Sedgwick était une figure littéraire très respectée en Nouvelle-Angleterre avant l’apparition de son roman Hope Leslie, aujourd’hui son œuvre la plus populaire.

 livre de Catharine Maria Sedgwick

Dans ses écrits, Catharine Sedgwick montre une tolérance constante envers les membres des groupes minoritaires. Le héros de son premier roman, A New-England Tale (1822), était un quaker. Une longue section de Redwood (1824) concerne une communauté Shaker, et bien que Sedgwick analyse les pressions psychologiques qui maintiennent les membres au sein du groupe, la religion n’est jamais condamnée. De même, Hope Leslie (1827) montre une compréhension sympathique des Amérindiens et de leurs croyances religieuses, basée en partie sur les recherches de l’auteur sur les coutumes mohawks.

Image: Hope Leslie: or, Early Times in the Massachusetts
Par Catharine Maria Sedgwick

Contrairement à James Fenimore Cooper, dont le Dernier des Mohicans est apparu l’année précédant Hope Leslie, Sedgwick accepte le mariage entre un Indien et une femme blanche: la sœur de l’héroïne, Faith Leslie, est emmenée en captivité lorsqu’elle est enfant, épouse un Indien et refuse la possibilité de rejoindre la communauté puritaine. Sedgwick a peut-être été influencée ici par la légende similaire de son ancêtre, Eunice Williams.

La fiction de Sedgwick insiste à plusieurs reprises sur le besoin politique et personnel de liberté et d’indépendance. À deux reprises, Hope Leslie suit sa propre conscience et libère les femmes indiennes d’un emprisonnement injuste. Hope et son double Magawisca indien remettent en question l’autorité politique qui ne les inclut pas: Hope, incapable en tant que femme de travailler à travers le système politique, le défie, et Magawisca nie la compétence d’un jury puritain sur son peuple.

Sedgwick a été immédiatement reconnu comme l’un des écrivains qui ont créé une littérature autochtone américaine. A New-England Tale était sous-titré Sketches of New-England Character and Manners, et ses romans, Hope Leslie, se déroulant parmi les Puritains, and The Linwoods, Or Sixty Years Since in America (1835), se déroulant pendant la Révolution, mêlaient événements historiques et fiction.

Les personnages centraux des romans de Sedgwick sont les femmes, souvent réputées pour leur indépendance. Dans Redwood, Tante Debby, « une protectrice naturelle des faibles et des opprimés », sauve une jeune fille retenue parmi les secouristes. Tante Debby avait décidé de rester célibataire après la Guerre d’Indépendance parce qu’elle était  » tellement imprégnée de l’esprit indépendant de l’époque qu’elle ne consentirait alors à l’abandon d’aucun de ses droits. »

Dans son travail, Sedgwick a également promu l’idéal de la maternité républicaine – une attitude envers le rôle des femmes dans les États-Unis émergents avant, pendant et après la Révolution américaine (vers 1760 à 1800). Il était centré sur la conviction que les filles des patriotes devraient être élevées pour défendre les idéaux du républicanisme, qui met l’accent sur la liberté et les droits inaliénables.

La maternité républicaine signifie que les enfants doivent être élevés pour valoriser le patriotisme et sacrifier leurs propres besoins pour le plus grand bien du pays. Les fils étaient encouragés à occuper des postes au sein du gouvernement, tandis que les filles étaient plus instruites qu’elles n’avaient été autorisées auparavant afin de transmettre ces valeurs à la génération suivante. Abigail Adams a préconisé l’éducation des femmes dans plusieurs de ses lettres à son mari, le président John Adams.

Les romans de Sedgwick
Redwood (1824) est l’histoire d’Ellen Bruce, une jeune femme à la filiation mystérieuse, qui apprend que son père est le propriétaire d’esclaves du sud, Redwood, qui lui a été caché à cause des croyances antichrétiennes qu’il a acquises en étudiant Voltaire et David Hume. Le roman se termine par la conversion religieuse de Redwood et le mariage d’Ellen avec un gentleman du Sud.

Hope Leslie (1827) est un roman historique qui traite de sujets aussi variés que les attitudes puritaines envers la religion, le rôle des femmes dans la nouvelle république américaine et la relation entre Blancs et Amérindiens. Il révise également les notions traditionnelles de féminité soumise en faisant valoir que les femmes doivent reconnaître leur sphère domestique comme habilitante et agir en tant qu’agents de préservation et de promotion des valeurs morales. Ce livre a gagné un large lectorat et a établi la réputation de Sedgwick aux États-Unis et en Grande-Bretagne.

Clarence; ou, A Tale of Our Own Times (1830) est un roman de mœurs – un genre littéraire qui traite d’aspects du comportement, de la langue, des coutumes et des valeurs caractéristiques d’une classe particulière de personnes dans un contexte historique spécifique. Clarence suit l’héritière Gertrude Clarence alors qu’elle négocie les périls du marché du mariage à New York. Dans ce roman, Sedgwick fait souvent la satire de l’aristocratie privilégiée à laquelle appartenait sa famille.

Les bois de lin; or, « Soixante ans depuis » en Amérique (1835) est une romance historique concernant la vie sociale à New York pendant les deux dernières années de la Révolution américaine et le conflit entre un père loyaliste et un fils rebelle. Il met en lumière le caractère américain et l’identité nationale au début de la république en explorant les relations de l’Amérique avec la Grande-Bretagne et la France.

Vivre et laisser vivre; or, Domestic Service Illustrated (1837) représente les lieux de travail idéaux pour que les femmes de la classe ouvrière développent des compétences domestiques. L’expression de Sedgwick des relations entre maîtresses et femmes de ménage reflète un retour aux relations de classe aristocratiques, mais qui inclut le respect par l’employeur de l’humanité et des droits politiques de l’employé.

Sedgwick a écrit des œuvres dans des contextes américains et a combiné le patriotisme avec des protestations contre l’oppressivité puritaine historique. Elle a créé des héroïnes animées qui ne se conformaient pas à la conduite stéréotypée des femmes de l’époque. Dans son dernier roman, Marié ou célibataire (1857), elle a avancé l’idée audacieuse que les femmes ne devraient pas se marier si cela signifiait qu’elles perdraient leur estime de soi (mais elle a épousé son héroïne).

 livre de Catharine Maria Sedgwick

Tout au long de sa vie, Sedgwick a été ambivalente quant à sa position de femme célibataire. Elle aurait refusé plus d’offres de mariage que presque n’importe quelle autre femme de son temps. Ils ont été fabriqués par des hommes d’État, des artistes et des musiciens. Cependant, elle a estimé qu’elle devrait consacrer sa vie à l’écriture. Elle a dit à une nièce préférée que « tant de personnes que j’ai aimées ont fait naufrage de bonheur dans le mariage ou l’ont trouvé une condition morne et sans joie. »Même dans son dernier roman, Marié ou célibataire? (1857), elle révèle son conflit.

Image: Un conte de la Nouvelle-Angleterre
Par Catharine Maria Sedgwick

Catharine Maria Sedgwick est restée célibataire et est décédée à la résidence de son neveu William Minot, Jr. à West Roxbury, Massachusetts le 31 juillet 1867. Ses funérailles ont eu lieu à l’église épiscopale et ses restes ont été suivis sur la tombe par des centaines d’amis et de voisins aimants. Elle a été enterrée à Stockbridge, où les marqueurs funéraires du clan Sedgwick sont disposés en cercles concentriques connus sous le nom de tarte Sedgwick.

Catharine Sedgwick était l’écrivaine américaine de fiction la plus célèbre et la plus réussie de la première moitié du XIXe siècle. Bien qu’elle ait été négligée par les érudits et les critiques pendant de nombreuses années, le travail de Sedgwick a été redécouvert dans les années 1970, et depuis lors, la plupart de l’attention s’est concentrée sur Hope Leslie; or, Early Times in the Massachusetts (1827).

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.