La douleur tranquille de la fausse couche

Lorsque Katherine Brown a vécu la mortinaissance de son premier enfant, Grace, au cours de sa 27e semaine de grossesse, elle a lutté contre le manque de soutien de son curé et de sa communauté religieuse. Comme beaucoup de femmes catholiques confrontées pour la première fois à une fausse couche et à d’autres formes de perte de grossesse, elle ne savait pas quelles ressources paroissiales et confessionnelles étaient disponibles pour elle et sa famille.  » Il n’y avait aucune directive de notre paroisse sur la façon de gérer cela », se souvient-elle.

Katherine et son mari, Keith, voulaient des funérailles pour Grace, qui a été diagnostiquée après sa mort avec le syndrome de syndactylie de Cenani-Lenz, une maladie génétique qui provoque une grave malformation osseuse. Mais elle dit que son prêtre ne savait pas si cela était autorisé, citant un « manque de précédent. »Finalement, il a accepté d’effectuer le service, mais non sans une certaine persuasion de la part des Browns.

Au moment de la troisième perte de grossesse de Katherine et Keith — la fausse couche de leur fils, Joe —, ils avaient compris que leur expérience après avoir perdu la grâce n’était pas un incident isolé; il y a quelque chose qui manque dans la réponse globale de l’Église aux familles qui vivent ce genre de tragédie. Après la mort de Joe, « Le prêtre n’a jamais demandé si nous voulions des funérailles », dit Katherine. Et même s’il savait qu’elle avait fait une fausse couche, elle dit:  » Il n’est même jamais venu à l’hôpital. »

Katherine se souvient que même si elle a reçu un soutien incroyable de ses collègues féminines de l’école catholique où elle travaille — « des femmes qui avaient elles—mêmes fait des fausses couches, qui m’ont écrit de belles notes et m’ont donné des livres qui les ont aidées à s’en sortir  » -, elle n’a rien trouvé dans sa paroisse ou son diocèse pour l’aider, elle et sa famille, à travers leurs sentiments de chagrin et de perte. En fait, lorsqu’elle et d’autres membres du comité Respect Life de la paroisse ont voulu aborder les diagnostics prénataux, qui empêchent souvent une femme de porter un enfant à terme, comme un « problème de vie », leur prêtre a répondu en disant: « Qu’est-ce que c’est? »

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Pour Katherine, la question a piqué. Mais ce n’était pas tout à fait surprenant; les fausses couches et les pertes de grossesse, aussi courantes soient-elles, restent l’un des aspects les plus négligés du ministère au sein de l’Église. Les familles touchées par une perte de grossesse demandent le soutien de leurs paroisses et de leur clergé, mais elles ont trop souvent l’impression de se retrouver dans le vide. Peu de prêtres sont équipés pour traiter ce sujet sensible et douloureux, et la plupart des ressources qui existent au sein de l’Église se concentrent sur les questions pro-vie — pas toujours la réponse pastorale la plus utile à une famille en deuil. Alors que des ministères indépendants se lèvent pour répondre à ce besoin non satisfait, une réponse plus concentrée est nécessaire parmi les prêtres, les aumôniers et les soignants pastoraux.

L’église et la fausse couche

La définition médicale de la fausse couche est la perte d’un fœtus avant la 20e semaine de gestation, explique la Dre Sheila Chhutani, associée chez Gyn / Ob Associates au Texas Health Dallas hospital. Les fausses couches sont remarquablement courantes — les sources diffèrent nettement en ce qui concerne la fréquence, citant des statistiques allant de 10 à 50% de toutes les grossesses, et cette statistique n’inclut pas les mortinaissances, telles que les Brunes vécues. Et pourtant, cet événement largement expérimenté reste l’un des aspects les moins discutés de la grossesse et de la parentalité, non seulement dans l’Église catholique, mais dans la société.

L’Église catholique est catégorique sur le fait que la vie commence à la conception, et pourtant elle ne traite pas toujours les pertes de grossesse comme une perte de vie, en particulier lorsqu’une fausse couche survient au début d’une grossesse, avant qu’un fœtus ne soit viable en dehors de l’utérus. Tout le monde, du pape au curé, parle du fœtus comme d’un bébé, explique Melissa Veselovsky, une femme de l’Arizona qui a fait deux fausses couches, mais presque personne n’est prêt à traiter un fœtus avorté ou mort-né comme un enfant. « Si nous prenons vraiment au sérieux les problèmes de la vie », dit Veselovsky avec emphase, « nous devons regarder non seulement l’avortement, mais aussi les fausses couches. Nous ne pouvons pas dire qu’une vie avortée est une vie qui commence à la conception si nous ne reconnaissons pas celles qui sont perdues dans une fausse couche. »

Et pourtant, dit Veselovsky, lorsqu’elle a fait une fausse couche, ni le salon funéraire ni son médecin n’ont traité son bébé comme une personne. Avec son premier bébé, Veselovksy a été informée de la disparition du fœtus à 12 semaines. « Mon corps ne voulait pas passer le bébé, alors j’ai dû avoir un D & C », ou dilatation et curetage, se souvient-elle. Au milieu de la procédure traumatique, il lui est venu à l’esprit de demander ce qui allait arriver au fœtus. « Le médecin n’a jamais mentionné où iraient les restes », dit-elle, « alors j’ai dû lui demander: « Qu’allez-vous faire de mon bébé?' »

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Elle n’était pas satisfaite de sa réponse. Il lui a dit que ça allait au labo. Elle a insisté pour plus d’informations: Que s’est-il passé après cela? « Il a dit qu’il serait incinéré », dit-elle, l’émotion de la conversation, qui s’est produite il y a plus de dix ans, encore perceptible dans sa voix. « Je lui ai dit que ce n’était pas acceptable pour moi. » Elle a demandé les restes de son bébé. « Heureusement, je suis une femme forte. Je suis très franc. J’ai eu le courage de dire: « Attendez une minute, ce n’est pas correct. Ce n’est pas quelque chose qui est indésirable. C’est quelque chose qui est aimé. Ce n’est pas comme ça que tu vas traiter cette vie. »

Le Dr John Brehany, éthicien au Centre National catholique de bioéthique et ancien directeur exécutif et éthicien de l’Association médicale catholique, affirme que l’expérience de Veselovsky n’est pas rare dans de nombreux hôpitaux. Mais « les parents devraient savoir qu’ils peuvent récupérer les restes », dit Brehany, « et que la prochaine étape serait de contacter un cimetière catholique. »Il ajoute que la plupart des hôpitaux catholiques ont mis en place des politiques pour soutenir les familles « du mieux qu’elles peuvent  » lorsqu’elles subissent une fausse couche ou une mortinaissance. Ces politiques consistent souvent à fournir aux familles des contacts dans les cimetières et les maisons funéraires qui peuvent les aider à incinérer ou à enterrer leur enfant.

Bien qu’il puisse y avoir un soutien administratif limité dans les hôpitaux catholiques, la pastorale après une fausse couche est une autre question. « Les prêtres n’ont pas de cadre de référence pour beaucoup de ces choses », explique Tracy Winsor, cofondatrice de Be Not Afraid, une organisation à but non lucratif qui s’occupe des familles qui ont perdu des enfants. La perte de grossesse est généralement considérée, à la fois dans l’Église et dans la société en général, comme profondément personnelle. Et en plus de cela, dit Winsor, les prêtres manquent parfois de compréhension des nuances du chagrin féminin.

Parfois, ce qui est un deuil féminin sain et normal semble vraiment hors de contrôle pour les hommes, qui ont tendance à vouloir l’éteindre ou à l’éteindre complètement. « C’est malheureux parce que nous comptons sur eux pour la pastorale », dit Winsor, « et cela peut être douloureux si c’est votre prêtre ou votre pasteur. »

Tout cela ne veut pas dire que les prêtres ne souhaitent pas mieux reconnaître les besoins des femmes et des familles en deuil. Mais c’est difficile quand ils reçoivent peu ou pas de formation au séminaire. « Vous apprenez à célébrer un mariage et à dire la Messe quand vous êtes un jeune prêtre », explique le père John McCormick, recteur de la cathédrale Saint-Jacques d’Orlando, mais lorsqu’il s’agit de réponses ministérielles à une fausse couche, « vous êtes laissé à vous-même. La façon pratique de traiter les femmes qui ont fait une fausse couche est quelque chose que chaque prêtre doit traverser. »

Pour les prêtres qui se tournent vers l’Église pour obtenir des conseils doctrinaux, que peuvent-ils dire aux femmes et aux familles sur ce que l’Église enseigne autour des bébés fausses couches? Quels rites et rituels peuvent-ils offrir?— il n’y a pas beaucoup de lignes directrices qui offrent une base sur laquelle cette expérience personnelle peut être accumulée. « Le Séminaire devrait peut-être encourager une approche générale de la perte », explique le père Peter Wojcik, codirecteur du Département de la Vitalité et de la Mission paroissiales et aumônier à l’Hôpital pour enfants Lurie de Chicago. Mais même dans le spectre du chagrin et de la perte, la fausse couche, dit-il, reste « l’une de ces grandes tragédies de la vie humaine qui ne voit pas souvent la lumière du jour. »

En partie parce que, si souvent, il y a peu ou rien de physique à retenir. « Les parents qui subissent une perte périnatale éprouvent un immense sentiment de deuil, surtout s’ils n’ont jamais pu retenir ou dire au revoir à leur enfant, né ou à naître », explique le Dr Marie Hilliard du Centre National catholique de bioéthique.

Rituels de deuil

De nombreux parents catholiques sont obligés de trouver leurs propres moyens de deuil en dehors de la communauté paroissiale. Parfois, cela signifie trouver un groupe de soutien avec des femmes et des familles qui ont vécu la même chose. Mais parfois, les parents recherchent plus qu’un groupe de personnes avec qui pleurer; ils veulent le réconfort que la liturgie peut apporter et des rituels qui leur permettent de trouver du réconfort et de donner leur chagrin à Dieu.

Melissa Veselovsky et son mari faisaient partie de ces familles. Après que leur médecin leur ait rendu les restes incinérés de leur bébé, les Veselovskys ont eu du mal à trouver un salon funéraire ou un prêtre qui offrirait un service pour leur enfant. « Nous avons eu beaucoup de réponses désinvoltes », dit Melissa, la plupart des directeurs de pompes funèbres leur disant: « Oh, c’est trop jeune. »

Ils ont finalement enterré leur premier enfant avec peu de fanfare chez une grand-tante récemment décédée. Mais après leur deuxième fausse couche, leur prêtre leur a parlé d’un cimetière local avec un lieu de sépulture spécialement conçu pour les restes d’enfants qui ont fait une fausse couche.  » Un prêtre était là. Ils avaient préparé toute une cérémonie pour nous, et c’était la plus belle chose « , dit Melissa.  » J’ai pleuré. Il m’est venu à l’esprit que c’est l’une des raisons pour lesquelles on nous dit dans la Bible d’enterrer nos morts. Nous avons besoin de cette fermeture. »

Claire Nicogossian, une psychologue catholique du Rhode Island qui a elle-même subi une perte de grossesse, ne pouvait être plus d’accord sur l’importance de la liturgie et du rituel pour obtenir la fermeture après une fausse couche ou une mortinaissance. « Les femmes ont besoin d’une autorisation — elles doivent savoir qu’elles peuvent nommer un bébé », dit-elle. « Parfois, nous devons mettre quelque chose de concret sur notre chagrin. La pièce rituelle peut être utile, tout en en parlant et en sachant que le deuil est un processus continu; il ne disparaît jamais, il se transforme simplement. »

Et, alors que les funérailles et les messes en sont une partie importante pour les femmes catholiques, ces rituels peuvent avoir lieu même en l’absence de conseils d’un prêtre. « Ils peuvent conserver la date anniversaire, la date de la perte. Ils peuvent faire planter un arbre. Ils peuvent avoir un rituel autour de ça. Qu’il s’agisse d’écrire une lettre au bébé ou de faire dire une messe, quelque chose doit se passer, car le chagrin peut être si amorphe « , explique Nicogossian.

Kelley Kitley, psychothérapeute de Chicago, qui est également catholique, est d’accord. Dans sa pratique, elle voit beaucoup de femmes qui, dit-elle, « ont besoin d’un processus de guérison qui implique de reconnaître la perte. »Souvent, « il y a un désir d’avoir une composante cérémonielle — une boîte à souvenirs, un journal et des adieux après une perte », dit-elle.

Nicogossian a ses propres rituels. Chaque Noël, elle et son mari achètent des vêtements pour le bébé qu’ils ont perdu, la taille changeant chaque année pour correspondre à l’âge de leur enfant. À Noël dernier, il aurait eu 10 ans. Le couple parle à ses quatre enfants vivants — toutes des filles — de Kevin, l’enfant qui n’est pas avec eux.  » Nous parlons de lui « , dit-elle. « Il a eu un impact, même s’il n’est peut-être pas là. Il faisait partie de notre famille. »

Cette inclusion des frères et sœurs et des maris dans le processus de deuil est cruciale, disent les femmes qui ont subi une perte de grossesse. Nicogossian souligne que la fausse couche peut être un facteur de stress même pour l’union la plus saine. « Il n’y a pas de solution » à la perte de grossesse, dit-elle, et lorsqu’un couple est occupé, surtout s’il a d’autres enfants, il peut être particulièrement difficile de s’asseoir et d’avoir une conversation sur la façon de faire son deuil et de passer à autre chose.

Il est également important d’inclure les maris et les pères, car leurs réactions et leur façon de faire le deuil peuvent être très différentes. Souvent, ils se sentent exclus ou aiment avoir besoin de supprimer leur chagrin pour soutenir leur partenaire. D’autres fois, les hommes sont frustrés par le manque de soutien offert. Tracy Winsor, de Be Not Afraid, dit : « Je ne peux pas vous dire combien d’hommes que j’ai vus disent: « Je suis sorti d’ici  » — ils quittent l’église  » à cause de l’absence de réponse pastorale. Pour les couples de traditions religieuses différentes, dit-elle, le manque d’implication active d’un prêtre dans le ministère du couple peut avoir un impact encore plus dommageable sur un mariage et sur la perception de l’Église.

Il faut un village

L’Église doit trouver un moyen de soutenir les familles qui ont perdu leurs enfants à naître, à la fois par une meilleure pastorale et par des rituels et des liturgies établis qui apportent du réconfort. Mais entre-temps, en l’absence de réponse pastorale concertée et engagée, de nombreuses femmes qui ont connu une perte de grossesse créent leurs propres ministères qui répondent à cette lacune dans la pastorale.

L’une de ces femmes est Winsor, qui a fondé Be Not Afraid avec Sandy Buck il y a environ 14 ans. Winsor, qui a perdu deux enfants, Gabriel et Thomas, se décrit elle-même et Buck comme « un couple de femmes catholiques pro-vie loufoques. »Quand ils ont créé l’organisation, un service de soutien par les pairs pour les femmes qui ont subi une fausse couche ou une mortinaissance, ils pensaient que la plupart des références proviendraient de prêtres et d’églises.

Cela n’a pas été le cas. Au lieu de cela, les femmes sont référées des hôpitaux et du bouche-à-oreille et, de plus en plus, des recherches sur Internet. Les familles touchées par la perte de grossesse cherchent du soutien, dit Winsor, et se retrouvent si souvent seules. L’une des interventions les plus importantes, dit Winsor, est simplement de se présenter. « Si vous aimez ces gens, vous devez aller voir ce bébé. Vous ne pouvez pas ne pas entrer dans ce moment pour valider cette vie. »

À Charlotte, en Caroline du Nord (où est basé Be Not Afraid), les gens commencent à se mobiliser, y compris, de plus en plus, les prêtres. Winsor et d’autres membres de Be Not Afraid organisent des formations pour le clergé et les laïcs afin d’identifier ce qui peut et doit être fait pour les familles touchées par une perte de grossesse, préparant les prêtres aux types de situations qu’ils sont susceptibles de rencontrer lorsqu’ils entrent dans une chambre d’hôpital pour apporter du réconfort. « C’est une expérience tellement difficile », reconnaît Winsor. « En cas de crise, il faut être si délicat et prudent. Ces moments, vous ne pouvez jamais revenir en arrière. Christ doit se présenter. »

Pour les prêtres qui se trouvent dans cette situation pastorale inconfortable, le père Berg note que les prêtres peuvent faire  » beaucoup de choses pastorales. »Il suggère de prier avec le couple, y compris l’Ordre de Bénédiction des Parents après une fausse Couche, trouvé dans le Livre des Bénédictions, et de célébrer la Messe pour eux. Dr. Brehany du Centre National catholique de bioéthique est d’accord, ajoutant que les femmes qui ont fait une fausse couche et leurs maris devraient toujours être traités comme des parents lors des événements de l’église — que ce soit des messes ou autrement — où les parents sont honorés, comme la Fête des Mères et la Fête des Pères.

Winsor souligne que si le sens de l’empathie et les compétences pour négocier cette délicate tragédie sont une compétence pastorale qui vient avec le temps, il est tout aussi important que les prêtres connaissent les considérations pratiques en cours. De nombreuses familles voudront savoir quelles sont leurs prochaines étapes. « Enterrer les morts est l’une de nos œuvres de miséricorde corporelles », dit Winsor. « Vous ne devriez pas simplement laisser votre bébé à l’hôpital. »

Pour les prêtres et les soignants pastoraux à la recherche d’un endroit pour commencer à apprendre les options pour l’après-perte, Be Not Afraid peut aider, du moins dans la région de Charlotte. Ils ont un réseau de directeurs de pompes funèbres qui effectuent des crémations, de cimetières qui accepteront les incinérations et de prêtres qui peuvent fournir des conseils continus ou des références pour un soutien professionnel et par les pairs.

Mais ce qui est nécessaire, ce sont des réseaux comme celui-ci à travers le pays. La perte de grossesse est difficile pour toutes les personnes impliquées, dit Winsor, et vous avez hâte de la traiter au niveau de la paroisse jusqu’à ce qu’un parent en deuil vous tend la main.  » Il faut avoir un plan et une réponse « , dit-elle.  » Les visites à l’hôpital font partie de la pastorale; ce peut être un diacre ou une laïque qui est à l’aise. »Winsor suggère également de développer d’autres ministères de perte de grossesse, tels que des documents écrits qui offrent des ressources tangibles ou un confort spirituel disponible pour les familles en deuil.

L’essentiel, dit Winsor, est de faire quelque chose, de ne pas laisser passer inaperçues les fausses couches et les pertes de grossesse. La pastorale permet aux mères et aux familles en deuil de savoir que le Christ est toujours là, même dans leur douleur et leur souffrance. De là, la guérison peut venir.

Cet article apparaît également dans le numéro de novembre 2016 de U.S. Catholic (Vol. 81, n° 11, pages 30 à 35).

Image: Flickr cc via tjortenzi2012

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