La Forteresse romaine d’Isca

La plupart des visiteurs en Grande-Bretagne auront entendu parler des deux grandes forteresses légionnaires romaines d’York Eburacum et de Chester Deva, mais beaucoup ignorent peut-être la troisième base militaire romaine principale de Caerleon ou Isca. Aujourd’hui, Caerleon est une petite ville d’environ sept mille habitants, située le long de la rivière Usk, échappant tout juste à l’étalement urbain de Newport, dans le sud-est du Pays de Galles.

Ce n’est que depuis le début des années 1900 que les secrets de la forteresse romaine d’Isca ont été lentement sauvés de l’oubli. Avant cela, les visiteurs des ruines avaient confondu par erreur les vestiges du plus grand amphithéâtre romain de Grande-Bretagne avec la Table ronde du Roi Arthur! Les visiteurs du site peuvent aujourd’hui apprécier la facilité avec laquelle une telle erreur aurait pu être commise!

La forteresse d’Isca abritait à l’origine les 5 500 soldats d’infanterie lourdement armés qui composaient la Deuxième Légion augustéenne (Legio Secunda Augusta). Isca étant l’une des trente forteresses similaires qui sécurisaient les frontières mêmes de l’empire romain, allant des montagnes sauvages d’Écosse aux déserts d’Arabie. La Legio II Augusta a été nommée d’après son fondateur, l’empereur Auguste, et faisait partie de la force d’invasion originale qui a commencé la conquête de la Grande-Bretagne en 43 de notre ère.

La construction de la forteresse n’a commencé que vers l’an 75. Son emplacement avait été choisi par le gouverneur de la Grande-Bretagne de l’époque, Sextus Julius Frontinus, qui avait été chargé de régler les zones restantes de la Grande-Bretagne non conquises. Le site choisi, étant à l’intérieur du territoire ennemi (Silurien), mais suffisamment proche de l’embouchure de la rivière Usk pour être atteint par des navires de mer si des renforts urgents ou d’autres fournitures étaient nécessaires.

Les défenses d’origine d’Isca étaient en gazon, en argile et en bois, remplacées vers l’an 100 par des murs et des tours en pierre. À l’intérieur des défenses, les bâtiments étaient disposés selon le modèle standard des forteresses légionnaires de l’époque. Ce modèle comprenait des rangées de longues baraques étroites pour loger les soldats ordinaires et une zone séparée pour les quartiers des officiers. Totalement autonome, l’aménagement comprenait également des bains et un hôpital ainsi que des ateliers pour les artisans légionnaires – forgerons, charpentiers, cordonniers, etc. L’Amphithéâtre se dresse aujourd’hui, comme à l’époque, juste à l’extérieur des murs de la forteresse. Conçu pour accueillir 5 000 spectateurs et leur offrir la première attraction du jour : les Gladiateurs!

Isca est restée le quartier général de la Legio II Augusta pendant plus de 200 ans. Il est cependant peu probable que pendant tout ce temps, il soit resté à pleine puissance de la garnison. Des détachements auraient sans aucun doute été détachés dans tout l’empire, peut-être pour conquérir une tribu pauvre sans méfiance, ou pour aider à la construction et à l’armement du Mur d’Hadrien, ou même d’autres avant-postes tels que le Mur d’Antonin.

Amphithéâtre de Caerleon

Les troubles politiques, les meurtres et les révoltes qui faisaient partie intégrante de la Rome de la fin du troisième siècle verraient enfin la fin de l’histoire d’Isca, quelque part autour de 287 -296, et ainsi l’histoire de Caerleon commencerait. Aujourd’hui, les vestiges romains de Caerleon se trouvent à quelques minutes à pied l’un de l’autre. Les réseaux routiers de cette agréable petite ville suivent toujours les lignes du plan romain original avec Broadway (via principalis) reliant le musée légionnaire moderne aux vestiges impressionnants de l’amphithéâtre, des casernes et des murs de la forteresse. High Street se trouve sur la ligne de la via praetoria, qui menait au croisement à la rivière Usk. Promenez-vous le long de la via principalis romaine et découvrez les vestiges de tourelles, de cuisinières, de fours ainsi que la chambre du petit garçon. Suivez le cours des défenses romaines au sud où le mur atteint presque sa hauteur d’origine de 3,5 m. Derrière chaque coin, il reste encore à découvrir. Peut-être la forteresse à ne pas oublier d’Isca!

Une image aérienne de la forteresse d’Isca.

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