“Catastrofismo” – perché ci sentiamo più malati di quanto siamo in realtà

di Carolyn Thomas

È tristemente comune nei circoli cardiaci imbattersi in persone che non hanno malattie cardiache, ma che sono molto certe di farlo. Quando ho sentito per la prima volta alcune delle loro storie, sospettavo che queste persone venissero mal diagnosticate, ma la realtà potrebbe invece essere che non ci sono affatto malattie cardiache qui.

Questo scenario è venuto di recente con una donna con pochi sintomi cardiaci, senza risultati di test definitivi e pochissime ragioni per credere che potrebbe avere una condizione cardiaca. Eppure lei era così assolutamente convinto un attacco di cuore era imminente che ha descritto sentirsi come una “bomba a orologeria”. Un altro sopravvissuto ad un attacco di cuore, molto più coraggioso di me, ha suggerito a questa donna che potrebbe essere in un fenomeno chiamato catastrofismo.

Il terapeuta del trauma John Flanagan dell’Oregon aiuta a definire questo:

“Le catastrofi possono assumere molte forme. Può essere la lettura troppo in cosa o come un medico ci dice di una malattia. Essenzialmente, la catastrofizzazione sta facendo supposizioni su ciò che sta accadendo sulla base di prove molto limitate o circostanziali. Si sta assumendo una conclusione più terribile di quanto abbiamo prove adeguate a sostegno. E sta avendo una reazione emotiva proporzionale a quella terribile conclusione.”

Con il pensiero catastrofico, queste donne non sono in pericolo reale, anche se la risposta di lotta o fuga si sta attivando mentre le loro menti scansionano tutti i possibili pericoli o eventi che potrebbero essere minacciosi.

Nel suo saggio, Disturbi d’ansia e pensiero catastrofico, Jim Lowrance scrive:

“Anche se il pensatore catastrofico può spesso riconoscere questi pensieri come irrazionali, potrebbe trovare molto difficile impedire che si verifichino ripetutamente. Questo tipo di pensiero fobico può significare che la persona ansiosa inavvertitamente allena la sua mente a sviluppare paure di pericoli percepiti.”

I professionisti della salute mentale a volte confrontano questo fenomeno con un comportamento che cerca l’attenzione. Gli esperti del progetto UK Workplace Bullying, ad esempio, lo spiegano in questo modo:

“Una persona che ha bassi livelli di autostima e fiducia in se stessi può di conseguenza sentirsi insicuro; per contrastare questi sentimenti di insicurezza, potrebbero trascorrere gran parte della loro vita creando situazioni di crisi in cui diventano al centro dell’attenzione.”

Un’altra possibile spiegazione per la sindrome cardiofobia / ansia cardiaca deriva dalla teoria psicologica della personalità incline alla crisi. Secondo il libro di testo accademico Strategie cognitivo-comportamentali nell’intervento di crisi, gli psicologi Gina Fusco e Arthur Freeman scrivono che la persona incline alla crisi trova semplicemente “svegliarsi al mattino e dover affrontare gli eventi quotidiani della vita è irto di potenziali crisi e l’angoscia risultante.”Queste persone tendono a cercare, se non si dilettano nel dramma, si agitano per piccoli problemi e tendono a vedersi come il centro dei loro universi fin troppo frenetici.

John Flanagan fa questa distinzione tra una crisi e una catastrofe:

  • Una crisi è quando succede qualcosa di brutto che deve essere affrontato in modo rapido.
  • Una catastrofe è quando succede qualcosa di estremamente brutto e c’è ben poco che si possa fare al riguardo. Catastrofismo è essenzialmente trasformando una crisi in una catastrofe.

John racconta la sua storia del giorno in cui andò dal suo medico lamentandosi di un’insolita eruzione cutanea. Il suo medico non è stato in grado di diagnosticare immediatamente la causa dell’eruzione cutanea, ma John è stato infine detto che i risultati dei test hanno suggerito un disturbo autoimmune raro ma lieve. Spiega:

“L’eruzione era una preoccupazione. L’incapacità del medico di diagnosticare era una crisi. Ma il mio stesso senso che stavo per morire in realtà da esso era catastrofico. In questo esempio, non c’è stata una vera catastrofe.”

Un’altra donna di 39 anni di San Francisco è anche catastrofica quando descrive la propria cardiofobia o sindrome da ansia cardiaca.

“Soffro non solo di grave cardiofobia, ma ho anche quella che chiamo cardiofobia proiettata.

” Non solo ho gravi attacchi di panico che mi preoccupano per la salute del mio cuore, ma mi preoccupo anche per il mio ragazzo. Proietto la mia ansia su di lui, e ho sempre paura che lui sta per avere un attacco di cuore, pure.”

Vivere cosi ‘ puo ‘ essere davvero infelice. Eppure anni di NON morire, o di NON avere un attacco di cuore come temuto non rassicurano necessariamente la persona che sta catastrofizzando. Nessuna quantità di rassicurazione o normali test diagnostici o semplicemente continuare ad essere vivi sono sufficienti per essere convinti.

Cardiofobia, secondo il Dott. Georg Eifert, è definito come un disturbo d’ansia caratterizzato da ripetute lamentele di dolore toracico, palpitazioni cardiache e altre sensazioni somatiche accompagnate da paure di avere un attacco di cuore e di morire. Ha spiegato sulla rivista Behavioral Research Therapy che quelli con cardiofobia tendono a:

  • focalizza l’attenzione sul loro cuore quando sperimentano stress e eccitazione
  • percepiscono la funzione del cuore in modo fobico
  • continuano a credere di soffrire di un problema cardiaco organico nonostante ripetuti test medici negativi

Aggiunge che per ridurre l’ansia, “cercano continue rassicurazioni, fanno uso eccessivo di strutture mediche ed evitano le attività che si ritiene suscitare sintomi”.

Sorelle del cuore, questo è solo il punto in cui il mio stesso miseramente antipatico Sé più piccolo entra in gioco, volendo citare il mio caro amico Marlline, a cui piace dire cose come: “Succhialo, Ranuncolo!”

Coloro che insistono a sprecare risorse mediche limitate alla ricerca di una diagnosi ad alto dramma che non arriverà mai rendono molto più difficile per quelli di noi che sono effettivamente malati essere presi sul serio dalla professione medica.

Invece, siamo poi concentrati con i cardiofobi del mondo, licenziati e mandati a casa a metà attacco di cuore, come io e molte altre donne sopravvissute all’attacco di cuore abbiamo sperimentato.

Questo è un problema estremamente serio.

Sappiamo che i pazienti cardiopatici femminili sono in genere sotto-diagnosticati e quindi sotto-trattati anche se diagnosticati in modo appropriato rispetto agli uomini. Le donne di età inferiore ai 55 anni, infatti, hanno sette volte più probabilità degli uomini di essere mal diagnosticate.

Molte di queste donne in attacco di cuore centrale sono regolarmente e tragicamente mal diagnosticate con ansia o attacchi di panico, i cui sintomi possono imitare i sintomi di attacco cardiaco reale. Vedi anche: Quando il medico si Mislabels come una “femmina ansiosa”

Ci si chiede quanti cardiofobi catastrofici il mio medico del pronto soccorso esausto e bruciato si è imbattuto prima che arrivassi alla sua porta – e prima che mi mandasse a casa con una diagnosi errata di reflusso acido, solo un’altra donna di mezza età che reagisce in modo eccessivo con bruciore di stomaco facendo un grande polverone per niente?

Ironia della sorte, le persone di età inferiore ai 50 anni a cui è stato diagnosticato un attacco di panico, un tipo di disturbo d’ansia, possono sviluppare un rischio maggiore di sviluppare successivamente malattie cardiache o subire un attacco di cuore rispetto alla popolazione normale, secondo una ricerca del 2010 pubblicata sull’European Heart Journal. Questo non è sorprendente, dato quello che ora sappiamo circa l’effetto dannoso di ormoni dello stress come il cortisolo e adrenalina sulle cellule endoteliali delicate che rivestono le nostre arterie coronarie. I cardiofobi catastrofici possono essere effettivamente in grado di creare la crisi cardiaca che temono, a meno che non cerchino un trattamento di salute mentale con largo anticipo. Potevano aspettare fino a che l’attacco di cuore accade, o potrebbero cercare aiuto invece di rogna loro ansia.

Allora, perché noi esseri umani siamo tentati di paralizzarci emotivamente catastrofizzando? La teoria di John Flanagan è che catastrofizziamo per una varietà di motivi diversi in vari momenti:

  • perché la nostra società ci insegna a farlo
  • perché è quello a cui siamo abituati, soprattutto se siamo cresciuti in una famiglia disfunzionale
  • perché la nostra infanzia è stata una catastrofe
  • perché abbiamo paura che la nostra capacità di controllare la nostra vita, come un castello di carte, sta per crollare
  • perché abbiamo aspettato tutta la vita per una “vera” catastrofe accada a noi in modo che possiamo sentirci giustificati
  • perché, anche se abbiamo sofferto in passato, non abbiamo sentito del tutto sicuro che abbiamo avuto motivo di soffrire
  • perché siamo finalmente sentirsi vendicati, esonerato e convalidato nel nostro sofferenza
  • perché avere una grave malattia o altri disastri si abbattono su di noi, ci fa sentire come gli altri, saranno finalmente riconoscere la nostra sofferenza
  • a causa di una catastrofe sembra legittimare la nostra eccentrico o atteggiamenti inappropriati
  • perché la nostra esperienza ci ha insegnato che solo quando siamo stati malata che l’attenzione è stata rivolta a noi
  • perché forse abbiamo sentito umiliato per essere stato malato, e così crediamo che solo una diagnosi molto grave è legittimo

A volte, aggiunge John Flanagan, la nostra tendenza a catastrofizzare certe cose può essere uno strumento utile per insegnarci su noi stessi:

“Proprio come qualsiasi altro sintomo, il suo carattere può derivare dal nostro trauma originale e quindi può far luce su ciò che quel trauma era e come ci ha influenzato.”

La psicologa della Carolina del Sud, la dottoressa Lisa Holland, raccomanda un approccio chiamato Terapia cognitivo-comportamentale per aiutare a gestire l’ansia che porta alla catastrofizzazione. Ecco un semplice strumento CBT che suggerisce per iniziare:

1. Fermati e riconosci ciò che senti: Sono spaventato, infastidito, solo

2. Metti in discussione il tuo pensiero: chiediti, è davvero la cosa peggiore?

3. Dare priorità al tuo pensiero: chiediti, è peggio del tempo _ _ _ o quando io___?

Se si lotta ancora, si prega di cercare un terapeuta addestrato in terapia cognitivo-comportamentale per aiutarvi.

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